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8 curiosità su Mercurio

È il pianeta più piccolo. E poi?

1. È il pianeta più veloce del Sistema Solare


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Per questo i Romani chiamarono cosí il messaggero degli dei. Inoltre, per colpa della sua velocità, gli antichi Greci erano convinti fosse due 'stelle' diverse. Apollo, la stella del mattino e Hermes, quella della sera.

2. Non ha un'atmosfera


fe04-you-take-my-breath-away Photo by Planet Pailly / Esosfera di Mercurio

Ma ha solo un'esosfera molto sottile. Data la vicinanza al Sole, il pianeta è costatemente bombardato da venti solari che schiacciano particelle contro la sua superficie: queste e il calore da loro sprigionato mandano nello spazio materiale del pianeta. Gli atomi più pesanti ritornano su Mercurio, mentre quelli più leggeri subiscono la pressione solare e formano l'esosfera. È come se il pianeta avesse una coda.

3. L'orbita di Mercurio è particolare


Precessing_Kepler_orbit_280frames_e0.6_smaller Gif by WillowW / Wikipedia

Visto la vicinanza al Sole, l'orbita è soggetta alla precessione del perielio. Ruota intorno al sole a 'petalo di margherita'. È stata essenziale per la dimostrazione della teoria della relativitá di Einstein. L'orbita ha creato cosí confusione che si era ipotizzata l'esistenza di un pianeta gemello, Vulcano.

4. Mercurio è il pianeta con più crateri


caloris-basin Photo by NASA / Mare Caloris

Infatti la sua superficie assomiglia molto alla Luna terrestre: la sua sottilissima esosfera non lo protegge da impatti. Il cratere più grande (e uno dei più imponenti del Sistema Solare) si chiama Mare Caloris - chiamato cosí perché é uno dei punti più caldi del pianeta - ed ha un diametro di 1.550 km.

5. Ha un cuore di ferro


core Photo by The Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory

Quasi il 75 % del diametro del pianeta è composto da ferro fuso - quasi grande quanto la Luna terrestre. Il mantello è molto sottile, con uno spessore è di circa 500 km (in paragone, quello terrestre è di 2890 km).

6. Non è il pianeta più caldo


mercury03_messenger Photo by NASA / Orizzonte di Mercurio

Anche se è il più vicino al Sole, non è il pianeta più caldo: non avendo un'atmosfera, non ritiene il calore solare. Mercurio ha un'escursione termica di 530 gradi tra il giorno e la notte. Il pianeta più caldo del sistema solare è Venere.

7. Forse c'è il ghiaccio


messengerstill Photo by NASA / Sonda Messenger

Attraverso l'osservazione radar gli astronomi avevano avanzato l'ipotesi che i poli del pianeta potessero ospitare ghiaccio, dentro enormi crateri.

La sonda MESSENGER (Mercury Surface, Space Environment, Geochemistry, and Ranging) tra il 2011 e il 2015 ha esplorato questo piccolo pianeta e ha confermato che il materiale osservato dagli astronomi si trova solamente nelle aree non esposte al sole. Che sia ghiaccio?

8. Mercurio ha un calendario tutto suo


mercury_terminator Photo by NASA / Profilo di Mercurio

Per il sua orbita tutta strana, il tempo su Mercurio è bizzarro: un anno dura 88 giorni terrestri (data la veloce rotazione intorno al sole) mentre un giorno corrisponde a 175.97 giorni terrestri.

Rebecca P Senior

Rebecca P Senior

Intellettualoide, passo la vita a domandarmi 'perché'. Spesso ho gli occhi dietro ad una macchina fotografica o la testa tra i libri. Mi lamento spesso. Scrivo sempre. Suono.

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